05.2 - Sustancias simples y sustancias compuestas

Sustancias simples

Cualquier sistema material formado por un único tipo de átomos se llama una sustancia simple. Una barra de hierro, un cristal de grafito o una lamina de aluminio están formados respectivamente por una gran cantidad de hierro, carbono o aluminio y sólo hierro, carbono y aluminio.

A las sustancias simples las denominamos elementos químicos y de ellos hemos llegado a conocer más de 109 diferentes; aunque algunos de ellos han sido sintetizados por el hombre y no se encuentran en la naturaleza.

Sustancias compuestas

Las sustancias compuestas se llaman compuestos químicos. Los compuestos químicos son asociaciones entre elementos químicos unidos mediante enlaces de energía. No debe confundirse unión o asociación con conjunto. No puede decirse que un compuesto químico sea un conjunto de elementos químicos porque en un conjunto, una reunión, de elementos químicos no tiene por qué haber uniones o relaciones entre ellos.

Un conjunto de elementos es simplemente una mezcla. Podemos mezclar limaduras de hierro y polvo de azufre y tendremos un conjunto formado por muchísimos átomos de estos dos elementos químicos, pero simplemente tendremos una mezcla. En concreto se trataría de una mezcla heterogénea porque por mucho que mezclásemos seguiríamos viendo las limaduras de hierro y el polvillo amarillo del azufre. Lo mismo ocurre con el aire; en esta materia están mezclados disitntos gases y otras sustancias sin que etre ellos se establezcan uniones.

Si deseamos conseguir un compuesto químico de azufre y de hierro debemos emplear mucha energía. Al calentar esta mezcla llegamos a un punto en que el azufre y el hierro reaccionan, se unen entre si y dejan de ser una mezcla; desaparece el azufre y sus propiedades; deja de existir en la mezcla el hierro y sus propiedades y se forma un compuesto químico: el sulfuro de hierro (FeS), cuyas propiedades químicas no se parecen en absoluto a las del azufre y a las del hierro. La parte más pequeña posible de un compuesto químico se denomina una molécula.